Astronomům se podařilo objevit 20 dalších měsíců u planety Saturn. Saturn jich teď má 82 a předběhl tak Jupiter se 79 přirozenými satelity.

Tým vedený Scottem S. Sheppardem z Carnegie Institution for Science v americkém Washingtonu objevil 20 měsíců obíhajících kolem Saturnu. Objev byl oznámen v cirkuláři MPC (Minor Planet Center) dne 7. října letošního roku. Saturn byl do té doby druhý co do počtu měsíců se 62 satelity. Jupiter kraloval Sluneční soustavě se 79 měsíci. Teď ho Saturn o 3 měsíce předběhl.

Slovo měsíc v nás probouzí představu velkých cizích světů, jako je náš Měsíc. Tato představa je však v tomto případě zcela zcestná. Tyto objekty představuje většinou menší těleso nepravidelného tvaru. Celkem 17 z nově objevených měsíců obíhá Saturn retrográdně, tedy proti rotaci samotného plynného obra. Další 3 pak obíhají planetu prográdně, tedy ve směru její rotace. Dva z prográdně rotujících měsíců obíhají blíže k planetě s periodou okolo dvou let. Všechny ostatní nově objevené satelity obíhají dál s periodou poblíž tří let. Sheppard prohlásil, že studiem orbitálních elementů můžeme zjistit původ měsíců.

Žlutě označený je nově objevený měsíc S/2004 S 24, jde o nejvzdálenější prográdně obíhající měsíc. Na těchto konkrétních fotografiích byl objeven. Kredit: Scott S. Sheppard

Vnější měsíce Saturnu jsou separovány do tří skupin podle inklinace jejich drah. Dva z prográdních měsíců patří do jedné z těchto skupin. Konkrétně se jí říká Inuité, a to podle postav z inuitské mytologie. Tato skupina obíhá s inklinací dráhy 46°. Tyto měsíce vznikly nejspíše rozpadem většího tělesa v dávné minulosti. V podobné situaci jsou nově objevené retrográdní měsíce, ty obíhají ve skupině dalších retrográdních měsíců s podobnou inklinací. Této skupině říkáme Severská (Norse) skupina a měsíce v ní jsou pojmenovány podle postav ze severské mytologie. I v tomto případě se pravděpodobně jedná o fragmenty většího tělesa. Jeden z retrográdních měsíců se dokonce stal nejvzdálenějším známým satelitem Saturnu.

Jeden nově objevený prográdní měsíc obíhá s inklinací 36° a možná patří ke Galské skupině prográdních měsíců. Tento měsíc však obíhá velmi daleko od všech ostatních prográdních měsíců. Je možné, že byl odsunut z vnitřní části, nebo ke skupině jednoduše nepatří a shoda v inklinaci je čistě náhodná.

Na ose x je vzdálenost od Saturnu a na ose y je inklinace dráhy. Ve spodní části jsou prográdní dráhy a v horní polovině dráhy retrográdní. Nově objevené satelity jsou světle modrou barvou. Zdroj: sites.google.com

Probíhá soutěž o pojmenování měsíců, avšak podle stanovených pravidel.

Všechny nově objevené satelity byly nalezeny pomocí 8,2metrového dalekohledu Subaru na observatoři Mauna Kea na Havaji. Tento teleskop má největší celistvé zrcadlo na světě, a to od roku 2005. Dalekohled je pojmenován po otevřené hvězdokupě Plejády, avšak v japonštině.

Dalekohled Subaru na observatoři Mauna Kea na Havaji. Zdroj: upload.wikimedia.org

Jen pro představu, měsíce byly objeveny se zdánlivou jasností +25 magnitud. To odpovídá objektu 10 miliardkrát slabšímu než známá hvězda Vega.

Zdroje: carnegiescience.edu, sites.google.com, space.com, bbc.com, phys.org, novinky.cz, en.wikipedia.org, minorplanetcenter.net