Jistě si všichni pamatujeme průlet sondy New Horizons kolem Pluta v červenci roku 2015, jenž se nám zapsal do paměti jako jedna z nejúspěšnějších misí NASA. Ze vzdálené a neprobádané trpasličí planety se rázem stal prozkoumaný svět. Sonda New Horizons svůj cíl úspěšně splnila, nicméně už v roce 2014 bylo rozhodnuto, že díky dobrému stavu sondy může mise pokračovat dalším průletem. Vhodným kandidátem na průlet se stal objekt 2014 MU69, známý také jako Ultima Thule, vzdálený zhruba miliardu kilometrů za oběžnou dráhou Pluta.

Umělecká představa objektu Ultima Thule. Zdroj: pluto.jhuapl.edu

Toto těleso o průměru zhruba 30-45 km, které oběhne Slunce jednou za 294±24 let, je pro nás záhadou. Tvar tohoto tělesa je poměrně výstřední, což vědce donutilo přemýšlet i o verzi, že se jedná o binární těleso. Nezbývá nám nic jiného, než si počkat, na co New Horizons narazí. Největší přiblížení sondy proběhne už 1. ledna ráno (SEČ), a to na vzdálenost zhruba 3500 km od tělesa. První fotky budou k dispozici už pár dní po průletu. Veškerá nashromážděná data začne tento robotický průzkumník odesílat 9. ledna a jejich zpracovávání bude trvat až do druhé poloviny roku 2019.

Trajektorie sondy New Horizons. Zdroj: pluto.jhuapl.edu

Tímto mise New Horizons překoná svůj rekord z roku 2015, kdy se průlet okolo Pluta stal nejvzdálenějším setkáním sondy s vesmírným tělesem, které kdy lidstvo uskutečnilo. Je však možné, že tento rekord nebude definitivní. Už nyní se pracuje na výběru dalšího možného objektu pro blízký průlet a pokud to stav sondy dovolí, tak bychom se mohli dočkat dalšího překonání.

Zdroje: en.wikipedia.org, pluto.jhuapl.edu, space.com